Seguro que si nos preguntan cuál creemos que es la aplicación más popular para iPhone a nivel mundial, ni nos imaginaríamos la respuesta correcta.

Se llama Sarahah, y durante la semana pasada ha subido al Top de la App Store en países como Australia, Irlanda, Estados Unidos y el Reino Unido.

Creado por el desarrollador de Arabia Saudita Zain al-Abidin Tawfiq, la aplicación es esencialmente una red social que te permite enviar y recibir mensajes anónimos.

Sarahah se basó en la premisa de que la gente está más dispuesta a ser honesta cuando sus mensajes son anónimos, y se ha vuelto particularmente popular en las regiones de habla árabe y también entre los adolescentes de habla inglesa.

El desarrollo de la red social comenzó en noviembre de 2016, cuando todavía era un sitio web simple y no tenía una aplicación. Su creador, que tiene un título en ciencias de la computación, quería entrar en desarrollo de aplicaciones cuando se le ocurrió la idea.

Su visión original para Sarahah, que significa “franqueza” u “honestidad” en árabe, fue crear una herramienta que ayudara a los empleados a a realizar comentarios de forma anónima sobre sus empresas y superiores.

“Hay un problema en el lugar de trabajo, que impide a la gente comunicarse con franqueza con sus jefes”, dijo Tawfiq, que trabaja a tiempo completo como analista de sistemas empresariales en una compañía petrolera en Arabia Saudita.

Tawfiq rápidamente se dio cuenta de que el servicio podría ser útil fuera del entorno empresarial. Lo amigos también necesitan ser honestos los unos con los otros, y tener la posibilidad de hacerlo de forma anónima podría ser un modo de mejorar las relaciones entre las personas mediante la crítica constructiva, o al menos eso dice la teoría.

Así que, en el otoño de 2016 lanzó el sitio web y comenzó a compartirlo dentro de su grupo de amigos. “Había algo especial al respecto”, dijo. “Mi objetivo final eran 1.000 mensajes compartidos”.

Pero a finales de año, sólo llegó a un par de cientos de mensajes, y decidió probar un nuevo enfoque. Inspirado por los llamados “conectores” según nos cuenta Malcolm Gladwell (esencialmente, personas que conocen a todos), Tawfiq decidió compartir la aplicación con un amigo que consideraba un gran influyente.

Según Tawfiq, el servicio creció de unos 70 usuarios a más de mil en el lapso de unos pocos días después de compartir la aplicación con su amigo influyente. A partir de ahí, “se propagó rápidamente como un virus”, en otros países árabes, contaba Tawfiq. Líbano lo recogió, luego Túnez. Entonces todo cambió cuando Sarahah finalmente llegó a Egipto a principios de 2017.

Según Tawfiq, Sarahah pasó de 3 millones de usuarios registrados poco después de llegar a Egipto. Incluso ahora, Sarahah está en la posición 102 de los sitios web más populares en el país, de acuerdo con las clasificaciones de Alexa, un sitio de análisis que realiza un seguimiento de los sitios web más populares por número de visitantes.

Tawfiq todavía no había gastado dinero en marketing para Sarahah, pero esta aplicación de mensajería anónima estaba conectando de forma sorprendente con el mundo árabe.

“La sociedad aquí, esta muy conectada con la familia y los amigos, y somos muy honestos”, dijo Tawfiq. “Expresamos nuestros sentimientos con franqueza y lo hacemos todo el tiempo”. Pero, Tawfiq dice que puede haber barreras sociales que impiden que la gente hable abiertamente.

“Hay barreras como la edad, la posición social, la religión, no puedes decirle a una persona mayor todo lo que piensas sobre ella”, dijo. “Romper estas barreras, eso es lo que todo el mundo quería.”

Tras el éxito de Sarahah en los países árabes, Tawfiq decidió finalmente crear una versión en formato aplicación móvil. Contrató a una compañía externa para ayudar con el desarrollo y Sarahah entró en la App Store el 13 de junio. Era la primera vez que Sarahah estaba disponible en inglés, y el sitio web recibió más de dos millones de visitantes únicos al día durante la primera semana.

Poco después de entrar en la App Store, la gente de todo el mundo comenzó a hablar sobre Sarahah. La aplicación comenzó a ganar fuerza en Canadá, también. Tawfiq piensa que fue apoyado por los expatriados árabes que viven en Canadá, y poco a poco comenzó a llamar la atención de otros usuarios en otros países occidentales, incluyendo los usuarios de los Estados Unidos y Australia.

La aplicación comenzó entonces a propagarse sin freno entre los adolescentes adictos a los medios de comunicación sociales, que estaban publicando enlaces a sus perfiles de Sarahah en Instagram Stories pidiendo comentarios anónimos.

Entonces Snapchat lanzó una actualización importante y cambió todo. Mientras los adolescentes ya estaban intercambiando mensajes de Sarahah en Instagram, Snapchat lanzó una actualización que permite a los usuarios publicar enlaces a sitios web dentro de los snaps. Pasaron sólo unos pocos días antes para que Sarahah alcanzara un nuevo nivel de popularidad después de la actualización de Snapchat.

Snapchat lanzó su actualización el 5 de julio. Tres días después, Sarahah entró en el top de las 1.500 aplicaciones más populares de la App Store por primera vez, según la analítica de Sensor Tower. Cuatro días después, saltaba al puesto 104, dos días después de eso ocupó el puesto 17, y tres días después alcanzó el número 1, superando Snapchat, Facebook, Instagram y cualquier otra red social importante en cuestión de días.

En estos momentos, la aplicación sigue siendo la número uno en Estados Unidos, Australia, Irlanda y Gran Bretaña, según datos de Sensor Tower. También ocupa el puesto número 5 en la Play Store de Google. Según Tawfiq, la aplicación tiene más de 14 millones de usuarios registrados y recibe más de 20 millones de visitantes únicos al día entre la aplicación y el sitio web (puede dejar mensajes para otros sin crear su propia cuenta).

En estos momentos, al enorme volumen de peticiones y consultas técnicas de tantos usuarios, Tawfiq dice que planea dejar su trabajo en la compañía petrolera para centrarse en Sarahah a tiempo completo.

Es curioso comprobar como se unen toda una serie de circunstancias que convierten una idea o un concepto en un proyecto de éxito. Nos encontramos en uno de esos casos en los que una idea original es favorecida por una serie de circunstancias y casuísticas, que transforman un pequeño proyecto personal un éxito global que traspasa todo tipo de barreras culturales y sociales, y sin la más mínima inversión en marketing alcanza un volumen de descargas y usuarios que para sí los quisieran alguno de los grandes de las redes sociales.

Si tienes una buena idea, persíguela, nunca sabes cuándo será el momento el que se unirán los astros y podrás obtener el éxito que deseas, pero si no lo intentas nunca sucederá.